Skamieniałości małych plezjozaurów, długoszyjnych gadów morskich z epoki dinozaurów, zostały znalezione w liczącym 100 milionów lat systemie rzecznym, który obecnie znajduje się na marokańskiej pustyni Sahara. Odkrycie to sugeruje, że niektóre gatunki plezjozaurów, tradycyjnie uważane za stworzenia morskie, mogły żyć w słodkiej wodzie.

Plezjozaury, po raz pierwszy znalezione w 1823 roku przez łowczynię skamielin Mary Anning, były prehistorycznymi gadami o małych głowach, długich szyjach i czterech długich płetwach. Zainspirowały one rekonstrukcje potwora z Loch Ness, ale w przeciwieństwie do potwora z jeziora Loch Ness, plezjozaury były zwierzętami morskimi – lub powszechnie uważano, że są.

Teraz naukowcy z University of Bath i University of Portsmouth w Wielkiej Brytanii oraz Université Hassan II w Maroku donieśli o małych plezjozaurach z rzeki w Afryce z okresu kredy.

Skamieniałości obejmują kości i zęby trzymetrowych osobników dorosłych oraz kość ramienia 1,5-metrowego dziecka. Podpowiadają one, że stworzenia te rutynowo żyły i żywiły się w słodkiej wodzie, obok żab, krokodyli, żółwi, ryb i ogromnego wodnego dinozaura Spinosaurus.

Skamieniałości te sugerują, że plezjozaury były przystosowane do tolerowania słodkiej wody, być może nawet spędzały tam życie, jak dzisiejsze delfiny rzeczne.

Pracą kierowała studentka Uniwersytetu w Bath, Georgina Bunker, wraz z Nickiem Longrichem z Centrum Ewolucji Uniwersytetu w Bath, Davidem Martillem i Royem Smithem z Uniwersytetu w Portsmouth oraz Samirem Zouhri z Universite Hassan II.

Skamieniałości obejmują kręgi z szyi, grzbietu i ogona, zęby szopa pracza oraz kość ramieniową od młodego osobnika.

„To złom, ale odizolowane kości faktycznie mówią nam wiele o starożytnych ekosystemach i zwierzętach w nich żyjących. Są one o wiele bardziej powszechne niż szkielety, dają więcej informacji do pracy” – powiedział dr Nick Longrich, autor korespondencyjny pracy.

„Kości i zęby zostały znalezione rozproszone i w różnych miejscach, nie jako szkielet. Więc każda kość i każdy ząb to inne zwierzę. W tej kolekcji mamy ponad tuzin zwierząt”.

Podczas gdy kości dostarczają informacji o tym, gdzie zwierzęta umarły, zęby są interesujące, ponieważ zostały utracone podczas życia zwierzęcia — pokazują więc, gdzie zwierzęta żyły.

Co więcej, zęby wykazują duże zużycie, podobnie jak te rybożernego dinozaura Spinosaurus znalezionego w tych samych złożach.

Naukowcy twierdzą, że sugeruje to, iż plezjozaury żywiły się tym samym pokarmem – wyszczerbiły zęby na opancerzonych rybach, które żyły w rzece. To wskazuje, że spędzały one dużo czasu w rzece, a nie były sporadycznymi gośćmi.

Podczas gdy zwierzęta morskie, takie jak wieloryby i delfiny, wędrują w górę rzek, by się pożywić lub dlatego, że się zgubiły, liczba skamieniałości plezjozaurów w rzece sugeruje, że jest to mało prawdopodobne.

Bardziej prawdopodobne jest to, że plezjozaury były w stanie tolerować słodką i słoną wodę, tak jak niektóre wieloryby, np. wieloryb beluga.

Możliwe jest nawet, że plezjozaury były stałymi mieszkańcami rzeki, jak współczesne delfiny rzeczne. Mały rozmiar plezjozaurów pozwoliłby im polować w płytkich rzekach, a skamieniałości pokazują niezwykle bogatą faunę ryb.

Dr Longrich powiedział: „Tak naprawdę nie wiemy, dlaczego plezjozaury znalazły się w słodkiej wodzie.”

„To trochę kontrowersyjne, ale kto ma powiedzieć, że ponieważ my, paleontolodzy, zawsze nazywaliśmy je 'morskimi gadami’, musiały żyć w morzu? Mnóstwo linii morskich najechało na wody słodkie”.

Delfiny słodkowodne ewoluowały co najmniej cztery razy — w rzece Ganges, Jangcy i dwukrotnie w Amazonii. Gatunek słodkowodnej foki zamieszkuje jezioro Bajkał na Syberii, więc możliwe, że plezjozaury również przystosowały się do słodkiej wody.

Plezjozaury należą do rodziny Leptocleididae – rodziny małych plezjozaurów często znajdowanych w wodach słonawych lub słodkich w innych miejscach w Anglii, Afryce i Australii. A inne plezjozaury, w tym długoszyjne elasmozaury, pojawiają się w słonawych lub słodkich wodach w Ameryce Północnej i Chinach.

Plezjozaury były zróżnicowaną i zdolną do adaptacji grupą, która istniała przez ponad 100 milionów lat. Na podstawie tego, co znaleźli w Afryce – i tego, co inni naukowcy znaleźli gdzie indziej – autorzy sugerują, że mogły one wielokrotnie najeżdżać wody słodkie w różnym stopniu.

„Nie wiemy, szczerze mówiąc. Tak właśnie działa paleontologia. Ludzie pytają, jak paleontolodzy mogą wiedzieć cokolwiek na pewno o życiu zwierząt, które wyginęły miliony lat temu? Rzeczywistość jest taka, że nie zawsze możemy. Wszystko, co możemy zrobić, to snuć domysły na podstawie informacji, które posiadamy. Znajdziemy więcej skamielin. Może potwierdzą one te przypuszczenia. Może nie.”

„To było naprawdę interesujące widzieć, w jakim kierunku poszedł ten projekt”, powiedziała główna autorka Georgina Bunker. Badanie początkowo rozpoczęło się jako projekt licencjacki obejmujący pojedynczą kość, ale z czasem zaczęły pojawiać się kolejne skamieniałości plezjozaurów, powoli dając wyraźniejszy obraz tego zwierzęcia.

Nowe odkrycie poszerza również różnorodność marokańskiej kredy. Dr Samir Zouhri powiedział: „To kolejne sensacyjne odkrycie, które dodaje się do wielu odkryć, jakich dokonaliśmy w Kem Kem w ciągu ostatnich piętnastu lat pracy w tym regionie Maroka. Kem Kem był naprawdę niesamowitym hotspotem bioróżnorodności w kredzie”.

„To co mnie zadziwia” powiedział współautor Dave Martill, „to fakt, że starożytna marokańska rzeka zawierała tak wiele drapieżników, wszystkie żyjące obok siebie. To nie było miejsce, w którym można było pójść popływać”.

Ale co to wszystko oznacza dla wiarygodności czegoś takiego jak Potwór z Loch Ness? Na jednym poziomie jest to prawdopodobne. Plezjozaury nie były ograniczone do mórz, zamieszkiwały wody słodkie. Ale zapis kopalny sugeruje również, że po prawie stu pięćdziesięciu milionach lat, ostatnie plezjozaury ostatecznie wymarły w tym samym czasie co dinozaury, 66 milionów lat temu.

Źródło: University of Bath